Un vistazo hacia la historia de Iglesia Congregacional Unida

Iglesia Congregacional Unida, de la cual soy pastor, llevó a cabo un Ejercicio Recordatorio el 6 de junio de 2010, después de un almuerzo al concluir el culto.  Se había preparado un mural de antemano.  Se revisó la historia inicial de ICU de 1892 a 1950, y luego al llegar a la mitad del siglo pasado, empezaron a recontar las personas que actualmente tienen más historia con la iglesia.

Del proceso de recordar, se destilaron los valores y la misión al final del ejercicio. Éstos vinieron de las experiencias de ser fundad como misión ecuménica a fines del siglo 19 y a principios del siglo 20 entre la población hispana del sur de Alburquerque, con crecimiento a una iglesia servicial en la comunidad.

Valores que han prevalecido durante la historia de ICU son los siguientes.

  1. Base en la Palabra de amor y justicia, que solamente es bastante para el llamado y la fidelidad de la iglesia en su misión.
  2. Reflexión del contexto cultural, lingüístico, y ético de la iglesia, al encarnar el amor y la justicia de Dios como se nos ha dado a conocer especialmente por medio de Jesús el Cristo.
  3. Servicio and niños/as, a los que carecen de alimentos y cuidado médico, y a los olvidados y marginados, para defender su dignidad humana.
  4. Autonomía de la congregación, de acuerdo al sistema de gobierno Congregacional y además como una minoría étnica en relaciones desiguales de poder frente a la denominación y la sociedad.
  5. Colaboración y unidad de acción con otras entidades y comunidades de buena voluntad.
  6. Liderazgo laico en culto, música y programas de servicio.

 

Desde su inicio como iglesia establecida en 1926, Iglesia Congregacional Unida ha recibido su liderazgo pastoral principalmente de las diversas comunidades llamadas españolas, hispanas, latinas, chicanas, o latinoamericanas.  El liderazgo laico de gobernación también ha surgido en su mayoría de esta misma agrupación étnica y cultural.

Ha habido unos 13 pastores y pastoras que han servido por plazos significativos, además de interinos y temporarios. Tres de los/as pastores/as instalados/as han venido de trasfondos étnicos distintos a los de la mayoría de la congregación, y uno de los 3 (el actual pastor) es bicultural, habiendo nacido en México de padres norteamericanos. De los/as 13 pastores/as, 2 han sido mujeres – una hispana y una “anglo”.  

(Un beneficio del ejercicio congregacional fue el aclarar para algunas personas que ha habido 2 pastores con el apellido Hernández, y dos pastores con el apellido Ávila. ¡Esta situación había provocado confusión cuando miembros más establecidos hablaban del “Pastor Hernández” o el “Pastor Ávila” en diferentes décadas muy separadas!)

En la segunda mitad del siglo 20, ocurría con frecuencia una crisis en ICU al partir el pastor o la pastora. En un caso, el pastor murió en la casa pastoral y su cadáver no fue descubierto por varios días. En otro caso, la congregación terminó por boicotear a un pastor contratado porque les parecía que él quería sacar a la iglesia de la denominación.  Partió al vencerse su contrato de 6 meses, y la congregación volvió a ocupar el edificio.

En los últimos 30 años, han sido pocos los pastores que han llegado a ICU por los procesos ordinarios de búsqueda y llamado.  A lo contrario, las circunstancias y la disponibilidad n momentos de necesidad han resultado en que algunos han sido apuntados (estilo metodista) o contratados/as, y en un caso un predicador por varios años sirvió de semana en semana sin contrato. 

Dado que el liderazgo de habla hispana dentro de la Iglesia Unida de Cristo (y antes de la Iglesia Cristiana Congregacional) has sido muy limitado, ICU ha tenido pastores/as de muchos trasfondos – Metodista Unida, Presbiteriana, Episcopal, y sin denominación.

Sin embargo, líderes fuertes y de visión han mantenido a ICU en su camino de misión en la UCC, en las buenas y en las malas, Han ocurrido colaboración y también confrontación entre ICU y otras congregaciones más poderosas de la UCC.  Algunas memorias dolorosas aún se mantienen sobre proyectos en conjunto en donde ICU parecía ser socio de segunda clase (por muchos años la iglesia llevaba el nombre oficial de “Segunda Iglesia Congregacional” – en inglés, Second Congregational Church.)

Otro punto doloroso para el liderazgo de ICU fue el trato que vieron como resultado de ser por muchos años una iglesia misión.  Por recibir fondos de afuera, el sentido fue que en muchos contextos ICU fue presentada a las otras iglesias de la conferencia en formas que disminuían su o menospreciaban su valor.  Un hincapié importante para ICU fue la independencia económica en las últimas décadas del siglo 20. Aunque no podía pagar a un pastor de tiempo completo, sin embargo ICU se mantiene propiamente y contribuye una proporción alta de su presupuesto a la misión de la conferencia y la iglesia en general.  

El anexo del templo es un elemento clave en la misión local de ICU.  Un concilio y un pastor tuvieron la visión en la década de los 70 de comprar e instalar este edificio. En su trayectoria, ha servido como sede de una escuelita preescolar, una guardería infantil para familias reambulantes, un centro para madres adolescentes solteras, un proyecto económico para mujeres inmigrantes víctimas de abuso doméstico, un proyecto de desarrollo económico, y un centro de derechos para inmigrantes y desarrollo de la comunidad. Varios proyectos han crecido tanto que ya no han podido caber y se han ido a otro sitio donde han prosperado.

El alcance a niño/as se inició por lo menos a mediados del siglo pasado, cuando muchos miembros eran pobres y dependían a veces de los alimentos provistos por la iglesia para nutrir bien a sus familias. La Guerra Sobre La Pobreza (War on Poverty) costeó la provisión de atención médica para muchas familias. La escuelita y Cuidando los Niños fueron reemplazados en la década de los 90 por programas juveniles con apoyo de voluntarios/as metodistas y católicas y al trabajo del pastor actual y un miembro con jóvenes delincuentes.

La música tiene función importante en el culto y el alcance a otras congregaciones y a la sociedad en general. Hasta que falleció hace varios años, un pianista dirigió el coro de la iglesia. El grupo de guitarra actual toca en eventos especiales, por ejemplo transiciones pastorales y festivales musicales – y hasta ventas de baratas. Nuevos miembros se han agrupado a la iglesia por su participación en el grupo de guitarra.  

En ICU el piano (y ahora el teclado electrónico) como instrumentos exclusivos en el culto han sido reemplazados por una expresión más amplia.  Esto es emblema de los cambios en los últimos 15 años – un énfasis sobre el alcance y servicio a inmigrantes. La lucha histórica de ICU por ser reconocidos y valorados en la sociedad mayoritaria, les ha dado la perspectiva necesaria para reconocer que actualmente el inmigrante, especialmente hispano-parlante, sufre una discriminación parecida.

Al cambiar los contextos, la iglesia mira hacia sus valores claves y la inspiración del Espíritu al tomas pasos hacia el futuro. La salida del Centro de Igualdad y Derechos del anexo (porque ha crecido y ya no cabe) plantea de nuevo la pregunta de cómo puede ser fiel ICU en esta nueva generación.  Quizá próximamente sirva el anexo como refugio para familias que huyen de la persecución que sufren en el estado vecino de Arizona.

Hay un número creciente de inmigrantes y otros que no manejan el idioma castellano pero que empiezan a identificarse con la comunidad de fe que es ICU. Esta realidad nuevamente pone el reto de evaluar la misión de ICU en esta nueva década, y a la vez mantener el compromiso con “estos pequeños”. Para el pastor y el pueblo de Iglesia Congregacional Unida, el ejercicio de recordar ha dado la oportunidad de mirar hacia atrás y hacia delante, y decir, “Ebenezer – hasta aquí Dios nos ha ayudado.”

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